El SpaceX Dragon XL podría funcionar como cabina para la tripulación de la Estación Espacial Lunar

Una modificación reciente del contrato de reabastecimiento de carga lunar Dragon XL de SpaceX con la NASA indica que la nave espacial podría usarse como cabina y baño adicionales para la tripulación en una Estación Espacial Lunar conocida como Gateway.

La modificación del contrato tuvo lugar alrededor del 1 de abril de este año y le ahorró a SpaceX alrededor de $ 121,000 para completar el último estudio sobre el beneficio potencial de su nave espacial Dragon XL gastada más allá del objetivo principal de reabastecer una estación espacial que orbita la luna. Diseñado para entregar al menos cinco toneladas métricas (alrededor de 11,000 libras) de carga presurizada y sin comprimir al Gateway, el Dragon XL lanzará el Falcon Heavy de SpaceX, actualmente en operación su vehículo de lanzamiento súper pesado y súper elevador, y está destinado a pedir prestado mucho de Hardware y ya se han desarrollado sistemas para Crew y Cargo Dragon.

La NASA anunció por primera vez que había elegido SpaceX para el contrato de Gateway Logistics Services (GLS) en marzo de 2020. Más de un año después, no se ha dicho (o se ha hecho claramente) el progreso de ese anuncio a un contrato real: un contrato increíblemente largo Un período inusual de inactividad para un programa tan importante.

Vale la pena señalar, en abril de 2022, Los funcionarios de la NASA explicaron que Todavía están en el misterioso proceso de «revisar» el programa Artemis, lo que ha provocado un retraso tan largo entre el anuncio del premio GLS y la finalización de un contrato real con SpaceX. En particular, cuando se anunció, el plan nominal de la NASA era comenzar las entregas de envíos Dragon XL a principios de 2024 en apoyo del primer intento de aterrizaje tripulado para el programa Artemis en la superficie de la luna.

Desde entonces, sin embargo, otros aspectos importantes han evolucionado considerablemente, a saber, el concepto de operaciones y el Sistema de Aterrizaje Humano (HLS) destinado a transportar astronautas hacia y desde la Luna. Semanas después de que la NASA anunciara GLS, la agencia espacial otorgó casi mil millones de dólares a tres posibles proveedores de HLS: SpaceX, Dynetics y un equipo dirigido por Blue Origin. Poco más de un año después, la NASA anunció la impactante decisión de otorgar el premio principal de HLS. Organiza un espectáculo de aterrizaje en la luna para SpaceX Y SpaceX solo.

Casi al mismo tiempo, la NASA dejó en claro que estaba considerando seriamente la posibilidad de realizar un Artemis-3, el primer aterrizaje tripulado en la Luna en medio siglo, sin una puerta. En este sentido, la nave espacial Orion lanzada por SLS y el módulo de aterrizaje HLS (un tipo personalizado de nave espacial de SpaceX) se acoplarán directamente a la órbita de la luna en lugar de atracar por separado en el Gateway para transportar a la tripulación. La decisión de la NASA de elegir solo el Starship como un futuro módulo de aterrizaje lunar fue en gran medida sorprendente debido a la cantidad de capacidades potenciales del vehículo que contrastaban con el resto del programa Artemis.

Como muchos ya han señalado, la presencia de naves espaciales con capacidades cercanas a las que SpaceX está trabajando, ahora un imperativo práctico para que la compañía complete el contrato HLS, plantea preguntas sobre la arquitectura que la NASA propuso a Artemis. Por ahora, el plan nominal es lanzar a los astronautas a una extraña órbita lunar alta utilizando el cohete SLS de la NASA y la nave espacial Orion, una órbita inconveniente que solo se necesita para compensar las deficiencias mencionadas anteriormente de la nave espacial. Antes de los desarrollos recientes, Orion estaba acoplado con Gateway. El HLS lo seguirá y la tripulación eventualmente se trasladará a la nave de aterrizaje, que luego transportará a más de 2 astronautas hacia y desde la superficie de la luna y volverá a atracar con el Gateway, seguido de Orion, devolviendo a estos astronautas a la Tierra.

Dado que la nave espacial proporciona un tamaño lo suficientemente compacto como para rivalizar incluso con la masiva Estación Espacial Internacional (ISS) en un solo lanzamiento, todo el concepto de Gateway, una estación espacial inhumanamente pequeña, se vuelve cuestionable. Si Orion tampoco necesitaba el Gateway para llevar a sus astronautas a la sonda, lo que confirmó la NASA, es difícil saber qué valor podría proporcionar el Gateway fuera de una oferta técnica muy costosa. Incluyendo el lanzamiento planeado del Falcon Heavy para las dos primeras partes del Gateway, la producción de la estación y la posible necesidad de entregar costosos envíos de Dragon XL, el Gateway podría fácilmente terminar costando $ 4-5 mil millones antes de albergar un astronauta soltero.

La NASA ya está tan preocupada por la aparente posibilidad de que el Congreso esté sistemáticamente subfinanciando los programas HLS y Artemis fuera de SLS y Orion, hasta el punto de seleccionar solo un proveedor de HLS después de indicar claramente el deseo de replicación con la financiación adecuada. Se espera que el costo del contrato de HLS de la NASA con SpaceX sea de alrededor de $ 2.9 mil millones. Se dice que la siguiente opción más barata, la propuesta de Blue Origin, cuesta alrededor de $ 6 mil millones. En otras palabras, si la NASA pudiera cerrar el negocio y el portal y redirigir esa financiación a otra parte, casi podría permitirse dos proveedores de HLS sin un presupuesto mayor.

Dado que la NASA ha elegido SpaceX para HLS Y el GLS, no es imposible imaginar que la agencia espacial se está volviendo cada vez más consciente de que Gateway y Dragon XL parecen ser más que redundantes junto con el rover Starship que la propia NASA ahora está financiando a SpaceX para lograrlo. Sin embargo, por ahora, el trabajo continúa en los tres programas. Recientemente, la NASA y SpaceX están estudiando la posibilidad de agregar un inodoro y usar el Dragon XL como cabina y baño adicionales para la tripulación para aumentar el tamaño pequeño y habitable del único hábitat del Gateway. Solo el tiempo dirá dónde caerán eventualmente las cartas.

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